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¿De Dónde Viene y a Dónde Va lo que Usamos?

 

El hombre ha llegado científicamente a comprender el ciclo de la vida y de los elementos que la conforman. Hasta en los libros de texto es fácil encontrar el ciclo del agua, el ciclo del nitrógeno, el ciclo del carbono… Sin embargo, cuanto más avanzada es una sociedad parece ignorar más los ciclos, parece querer salirse de todo ciclo e ir en contra de la propia Naturaleza. Conocer el origen y destino de lo que usamos, de lo que comemos, bebemos… y hasta respiramos, nos hace más conscientes de nuestra posición en el mundo y de nuestra posibilidad de agravar o aliviar algunos de los problemas globales.

Es absurdo pretender conocer la “historia” de todo lo que pasa por nuestras manos. Nos llevaría tanto tiempo que sencillamente sería una tarea imposible. Sin embargo, con un poco de interés puede ser interesante y muy instructivo intentar descubrir algo de esa “historia” o qué se esconde detrás de la producción de cierto producto, de cierta marca comercial, de nuestra ropa, nuestra comida o nuestro agua. ¿Cómo ha sido posible que llegue a nosotros? ¿Qué costos o daños se han ocasionado? ¿Se ha utilizado la explotación infantil o la esclavitud? ¿Se han respetado los derechos básicos y las condiciones básicas de salud y seguridad de los empleados, de los animales y de los ecosistemas?

Por ejemplo, en muchas sociedades se abre el grifo sin saber de donde viene o por donde pasa el agua y se desecha ese mismo agua (ya sucia) sin preocuparse a donde va o qué se hace con ella. Esa ignorancia del origen y destino del agua es causa de una pérdida de respeto por la misma, que conlleva un despilfarro inconsciente. Si fuéramos conscientes que el agua que consumimos es agua que la Naturaleza necesita tanto como nosotros y que nosotros simplemente la pedimos prestada, entonces nos veríamos en la obligación de consumir la justa y devolverla en un estado aceptable. Las sociedades industrializadas consumen tanto agua que el uso de depuradoras que la limpien es muy importante pero de poco sirve si se consume más de la cuenta o si se contamina gravemente. Recordemos que en muchos lugares las industrias, la ganadería y la agricultura intensivas contaminan el agua resultante ocasionando serios problemas medioambientales.

 

Lo mismo ocurre con nuestros alimentos. Desgraciadamente se producen lejos de nuestras casas ignorando sus orígenes y sus procesos. Luego, se vierten a la “basura” como si los desechos orgánicos no sirvieran para convertirlos en la mejor tierra con la que producir los mejores cultivos. Si la tierra nos da las frutas, verduras, cereales y demás productos, es justo que devolvamos a la tierra los nutrientes.

Bebe Agua, Si Puedes

El 97% del agua de la Tierra es salada, pero el 3% restante no es agua accesible porque la mayoría está en los polos, los glaciares, en grandes profundidades o en el aire. El agua dulce accesible es sólo el 0.4% del total. Si además tenemos en cuenta que muchísimos seres humanos no tienen fácil acceso al agua potable, entonces entenderemos que beber agua es un lujo muy saludable. Entonces, ¿por qué beber otras bebidas más caras, menos saludables y que requieren mayores gastos energéticos si podemos beber sencillamente H2O con sus impurezas naturales?

El acceso al agua potable es uno de los mayores problemas a los que se enfrenta la humanidad. Ha sido y, desgraciadamente, será fuente de conflictos en muchos lugares del mundo (Oriente Medio y África, quizás entre los más graves). Al menos la mitad de la población mundial no disfruta de un suministro adecuado de agua limpia y mientras se intenta paliar ese problema, la calidad de las fuentes de agua dulce se está deteriorando por culpa de la contaminación y de la sobreexplotación (Henry y Heinke, 1999). Poco importan los datos exactos, porque la cuestión importante es saber que son muchísimos los que no disponen de un suministro adecuado de agua y mueren por ello, pero los amantes de los datos pueden “disfrutar” con la siguiente tabla:

Población Mundial (Febrero 2005)6500 millonesPersonas sin acceso a sistemas de saneamiento2600 millonesPersonas sin acceso a agua segura1100 millonesMuertes anuales por enfermedades infecciosas/parasitarias curables7 millonesMuertes diarias infantiles por enfermedades diarreicas3900 niños

El teólogo Leonardo Boff dijo, en una entrevista, que hay dos cuestiones fundamentales por las que luchar: Alianza por el agua y alianza contra la guerra. Boff es uno de los fundadores de la teología de la liberación que ahora se desarrolla también como una eco-teologíade la liberación.

El agua es un bien escaso y cada vez hay más gente que quiere consumir más agua. Como ejemplo sirva que en algunos países el consumo de agua por persona es de 4.5 litros diarios, mientras que en los hogares de algunos países industrializados se consumen unos 680 litros diarios por persona, y esta cifra sube a más de 6000 si se añaden los consumos indirectos (Nebel y Wrigth, 1999). Casi todos los grandes ríos del planeta están contaminados y en Europa están contaminados incluso los pequeños ríos. Muchos ríos y acuíferos están sobreexplotados, lo cual genera grandes problemas sociales y medioambientales. Por ejemplo, el mar Aral ha disminuido drásticamente su extensión y ha aumentado su salinidad, dejando pueblos pesqueros alejados de la costa y con un mar contaminado por pesticidas, fertilizantes y otros venenos químicos de la agricultura intensiva del algodón. El problema del mar Aral es otra triste herencia de la antigua U.R.S.S. Pero ese algodón se envía a Europa donde la gente consume ropa cada año a un ritmo frenético. ¿A quién le importa la moda?

Los bosques también son parte importante en el ciclo del agua y están gravemente amenazados (urbanización, incendios, la industria maderera…). Sin árboles, se erosiona la tierra y se producen inundaciones. Se secan los pozos. Crecen los desiertos. Estos problemas, por su importancia, se estudiarán en otros artículos.

El consumo de recursos (naturales y energéticos) por cada litro de agua es también bastante elevado si incluimos todo el proceso: construcción de pantanos, pozos y canalizaciones, desinfección o desalación, bombeo, depuración de aguas residuales… Téngase en cuenta que los pantanos y trasvases tienen un enorme coste económico y ecológico, pues modifican el flujo natural del agua, modificando también el flujo de la vida y de los nutrientes que arrastra. El agua de un río no se “tira” al mar, sino que “alimenta” al mar y a la vida marina. El agua de un río no “pasa” sino que, pasando, va dando vida a su paso. Esto nos lleva a la conclusión de que cada vez es más necesario ahorrar agua, porque ahorrar agua es ahorrar agua, energía y naturaleza.

Por supuesto, para ahorrar agua no sirve beber menos. Beber agua es muy bueno para nuestra salud y se aconseja beber bastante agua, especialmente en épocas calurosas. Pero a veces ocurre que aunque el agua sea accesible, los humanos prefieren otro tipo de bebidas artificiales. Y si en el mundo actual beber agua es un lujo, beber otras bebidas es aún más un lujo. No se trata de negar todos los lujos, sino de evitar que éstos sean cotidianos, para que uno aprecie el lujo cuando llegue y sepa disfrutar de ello.

Cosas de Árboles

Para amar algo hay que conocerlo. Todo el mundo ama a los árboles porque todo el mundo los conoce en mayor o menor medida y porque su belleza y utilidad son incuestionables. Pero cuanto más se aprende sobre ellos, más se respetan y más se aprecian. Hablemos de árboles para conocerlos… para amarlos.

Los árboles se distinguen de las demás plantas por sus dimensiones y por su longevidad. Algunas especies pueden vivir, si se les deja, miles de años, manteniendo siempre la capacidad de aumentar de tamaño utilizando la energía solar. Algunas especies llegan a tener más de 100 metros de altura y hasta 10 metros de diámetro. Los árboles más viejos de la tierra, son especímenes del Pinus longaeva en Norteamérica y de Adansonia digitata en África, que tienen más de 5000 años. Más aún, a un espécimen de Cryptomeria japonica se le imputaron más de 7000 años. En Europa, un Platanus orientalis de la isla de Kos llega a los 2500 años y se dice que el célebre médico Hipócrates (460-377 a.C.), que nació en dicha isla, dispensó servicios médicos bajo dicho plátano. En Tenerife (Islas Canarias) está el árbol más viejo de España, un Drago (Dracaena draco) al que el libro Guinnes de los Records le atribuye 3500 años, otros más y otros menos. En la Península Ibérica los árboles más longevos son pinos, tejos, robles y olivos, mientras que los más altos son los abetos.

Los árboles tienen un gran poder de adaptacióny se encuentran árboles en casi todos los hábitats terrestres, a excepción de aquellos que son muy hostiles (como desiertos y zonas polares). Los árboles son sin duda las plantas que poseen estructuras más eficaces y mejor desarrolladas para poder captar la luz, la energía del Sol.

El troncopermite elevar las hojas y apartarlas del suelo evitando a gran parte de los herbívoros (fitófagos), los cuales han tenido una evolución paralela a los árboles. Los árboles poseen taninos, que son productos ligeramente tóxicos para los herbívoros, y que sólo pueden ser ingeridos en pequeñas cantidades. Los taninos son abundantes en cortezas y brotes, desempeñando un papel disuasor para los fitófagos, aunque la cantidad de taninos puede variar mucho entre distintas especies.

La cortezadel tronco permite la identificación fácil de las diferentes especies de árboles, pues es una estructura que puede variar mucho. Pueden ser lisas, rugosas, con arrugas, estrías…

  • Los árboles con arrugas y estrías en su corteza dan cobijo a multitud de invertebrados, los cuales son el alimento de multitud de aves y pequeños mamíferos que, a su vez aportan abono al árbol con sus deyecciones.
  • Los árboles con tronco liso suelen ser árboles de zonas húmedas, madera blanda y crecimiento rápido. Las cortezas lisas son menos atacadas por hongos y herbívoros, por lo que su concentración de taninos es menor.

Los árboles con copa densa suelen ser especies autóctonas, bien adaptadas y que encuentran todos los nutrientes y agua que necesitan. Las hojasgrandes también requieren ambientes agradables. Por el contrario las hojas pequeñas son típicas de ambientes más hostiles.

Las semillaspueden ser pesadas o ligeras para ser diseminadas por el viento (anemocoria). Las pesadas suelen ser típicas de zonas áridas, por lo que la semilla incluye reservas para poder germinar. Algunos árboles tienen semillas pequeñas para perpetuarse allí donde viven. Esas semillas pequeñas penetran fácilmente en las grietas del suelo y suelen conservar su poder germinativo mucho tiempo. La anemocoria puede facilitarse con alerones (como el arce, la tipuana o tipa, el fresno y el tilo).

Técnicamente, un fruto es el ovario de una flor maduro con semillas en su interior. Si la pared del ovario se seca al madurar estamos ante los llamados frutos secos, en los cuales los nutrientes se encuentran confinados en las semillas (como en el almendro, castaño, nogal, girasol, judías, guisantes..). Algunos árboles, como el tejo o la sabina, generan frutos apetitosos para las aves u otros animales, que son las encargadas de la diseminación de sus semillas. Otros, como la encina o el alcornoque, ofrecen semillas apetitosas para que los animales las dispersen lejos a cambio de perder gran parte de las semillas generadas. En general, los árboles tardan unos años en dar fruto para garantizar su buen estado antes de que sus descendientes puedan competir con ellos por los recursos. Algunos árboles tardan 10 ó 18 años en fructificar, y cuando lo hacen están plenamente asentadas. Unos árboles fructifican cada año y otros lo hacen cada varios años.

 

Las Cuatro Leyes de la Naturaleza

La Naturaleza nos enseña como conseguir el Desarrollo Sostenible. Los principios básicos de la sostenibilidadde los seres vivos indican unas propiedades necesarias para que un ecosistema pueda mantenerse indefinidamente. Son 4, los cumplen los ecosistemas naturales y no son satisfechos por la mayoría de los ecosistemas artificiales en donde el hombre vive o donde el hombre ha intervenido demasiado.

Estos principios son enunciados en el libro · “CIENCIAS AMBIENTALES, ECOLOGIA Y DESARROLLO SOSTENIBLE”  de B.J. Nebel y R.T. Wrigth, y podemos resumirlos a continuación:

1. LOS ECOSISTEMAS RECICLAN de modo que se libran de los desechos y reponen los nutrientes, formando parte de un ciclo coherente. Muchas veces el hombre establece el flujo (de nutrientes, materiales…) sólo en un sentido provocando problemas de agotamiento en unos lugares y de contaminación en otros.

Por ejemplo, los residuos de los productos orgánicos que utiliza (basura orgánica), en vez de devolverlos al suelo (abono) son depositados masivamente en basureros o tirados a las aguas (ríos y mares) donde contaminan muchísimo (eutroficación). Por otro lado, como las tierras de cultivo están muy explotadas se requieren abonos y como los anteriores se tiran, se recurre a abonos químicos que, usados en exceso, contaminan las aguas subterráneas y de ahí gran parte de la cadena alimenticia, aparte de la contaminación en el lugar de extracción, transporte… Hay que recordar que con la basura orgánica y con los residuos de las plantas de tratamiento de las aguas negras se puede hacer el mejor abono, reciclandolos nutrientes, como hace la Naturaleza..

2. LOS ECOSISTEMAS APROVECHAN LA ENERGIA SOLAR COMO FUENTE DE ENERGIA. En cambio el hombre utiliza otras fuentes de energía contaminantes (nuclear, petróleo…), incluso para la producción de alimentos (basados en la energía solar), para actividades como preparación de los campos, fertilización, control de plagas, cosechado, procesado, conservación, transporte…

Recordemos que en la Naturaleza prácticamente el 100% de la energía utilizada se obtiene del Sol a través de las plantas verdes (productores), que realizan la fotosíntesis usando la energía solar y otros compuestos (agua, dióxido de carbono, nitrato, fosfato, potasio…) para crecer. Por otra parte, los consumidores son en la Naturaleza aquellos que no producen materia orgánica, sino que utilizan la creada por los productores en el proceso llamado respiración celularpor el que devuelven a la Naturaleza el agua y el dióxido de carbono que almacenaron los productores y utilizan la energía obtenida de esa reacción química para vivir.

Observe que en la Naturaleza los productores y los consumidores se necesitan para poder vivir, reciclan entre ambos los materiales y utilizan para todo la energía solar. Esta es una de las razones más importantes para defender los bosques y crear nuevos. Las plantas limpian el aire que ensucian los coches, fábricas… ¡anímate a plantar árboles!

3. EL TAMAÑO DE LAS POBLACIONES DE CONSUMIDORES DEBE PERMITIR LA REGENERACION DE ALIMENTOS CONSUMIDOS

Como vimos antes en la Naturaleza los seres vivos se comen unos a otros excepto los productores. Estos niveles son llamados alimentarios o tróficos. Pues bien, sólo una pequeña parte de los alimentos pueden pasar al nivel trófico superior, por lo que en cada nivel trófico debe haber menos individuos para garantizar la sostenibilidad (debe haber menos leones que gacelas). Sin embargo, especialmente en los últimos años el hombre está provocando un desequilibrio global, debido a un crecimiento desmedido de la población humana que provoca una ingente pérdida de biodiversidad, deforestación, pesca y ganadería excesiva… en definitiva un consumo excesivo de todoen general.

En particular, el consumo excesivo de carne se hace insostenible al ser tantos humanos generando ese consumo. En Estados Unidos, la mitad de las hectáreas cultivadas son para producir alimento para animales (sin contar lo invertido en la alimentación de mascotas domésticas). Para producir un kilo de carne de vaca se necesitan 16 kilos de granos y forraje. Dicho de otra forma, los vegetales necesarios para que una persona coma carne vacuna son suficientes para que 16 personas pudieran mantenerse comiendo directamente esos vegetales. Esa relación de 16:1 para la carne vacuna, varía en otros alimentos, como el cerdo (6:1), el pavo (4:1), la gallina (3:1) o los huevos (3:1). Además, para que la carne producida sea barata se maltrata a los animales (hacinamiento), se les medica en exceso, se les administra alimento poco natural y se les engorda artificialmente.

4. LA BIODIVERSIDAD DEBE MANTENERSE: Cada ser vivo tiene un código genético (ADN) único (excepto gemelos y clones) que garantiza la variedad y la riqueza de adaptación en caso de cambiar o alterarse las condiciones de vida. Conforme se reduce una población concreta, se reducen también las posibilidades de adaptación en el futuro. Incluso, si una especie es rescatada del borde de la extinción y su número se restablece, tendrá una uniformidad genética que será muy vulnerable (ante una enfermedad, por ejemplo).

La agricultura moderna, también impone monocultivos que son muy vulnerables ante plagas y enfermedades, por lo que se abusa de pesticidas contaminantes. Las variedades transgénicas (OMG, Organismos Manipulados Genéticamente) agravan ese problema aparte de generar otros en algunos casos (alergias, daños a otras especies…) y la dificultad de asegurar su validez. Gran parte de los medicamentos proceden de plantas silvestres y aún quedan por explorar el 98% de la flora. A pesar de todo esto, la biodiversidad está perdiendo diariamente multitud de especies animales y vegetales.

De ahí la importancia de conservar los bosques, ríos y mares, que es donde se conserva la biodiversidad natural. Por lo mismo, las autopistas o autovías para coches separan poblaciones de individuos evitándose las bondades del intercambio genético entre las distintas poblaciones. En España, por ejemplo, ese es uno de los principales motivos por los que el Lince Ibérico es el felino con mayor peligro de extinción del mundo.

 

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